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戚宦之争

参见:戚宦之争第一次宦官时代跋扈将军

汉和帝刘肇

88年,汉章帝驾崩,年仅十岁的汉和帝继位,由窦太后临朝称制。 窦氏戚族的跋扈引起汉和帝的不满,永元四年(92年),汉和帝联合宦官郑众扫灭窦氏戚族,后汉和帝重用郑众、蔡伦等贤宦, 故《后汉书》称“中官用权,自众始焉“。 汉和帝亲政后,每日早起临朝,深夜批阅奏章,从不荒怠政事,故有“劳谦有终”之称。 任内多次下诏赈济灾民 、减免赋税 、安置流民 、勿违农时 、招纳贤士,在法制上也主张宽刑 。对外方面,击溃北匈奴使其西迁,并在西域复置西域都护府,任命班超降服西域诸国 。永兴元年(105年),垦田面积达732万多顷,为东汉之最,在籍人口达5325万多人。 汉和帝亲政后使东汉国力达到极盛,时人称为“永元之隆”。

元兴元年(105年)冬12月,年仅二十七岁的汉和帝病逝。 出生仅百日的少子刘隆即位,是为殇帝。 汉殇帝在位8个月后离世,又迎立汉章帝之孙刘祜为帝,是为汉安帝,由太后邓绥临朝听政。邓太后勤俭节约、任用贤良,使东汉度过“水旱十年”的艰难局面,同时对自己家族的势力有所限制,但对宦官势力有所纵容。

被外戚毒杀的汉质帝

建光元年(121年),邓太后逝世,汉安帝亲政,族灭邓氏戚族 。安帝依赖外戚宋氏和阎氏以及宦官的力量,宠信奸臣,肆意妄为,朝政日益腐败。延光四年三月,汉安帝在南巡途中死于叶城。外戚阎氏秘不发丧,拥立汉章帝之孙济北王刘寿之子刘懿,史称汉前少帝, 但在位仅200余日就病死了。

少帝死后,阎氏家族密谋再立傀儡,但被中常侍孙程击破,阎氏家族被诛杀。 孙程迎立济阴王刘保,是为汉顺帝。在顺帝执政早期,宦官势力膨胀,却引发社会各界的反弹。阳嘉元年(132年),贵人梁妠立为皇后,从此梁氏外戚势力开始崛起,梁妠的兄弟梁冀被任命为大将军。汉安二年(143年)八月,顺帝病逝,太子刘炳即位,年仅2岁,由梁太后执政。永嘉元年,汉冲帝驾崩,年仅三岁。

正月二十五日,梁冀拥立汉章帝玄孙刘缵即位,是为汉质帝。质帝非常聪颖,称梁冀为“跋扈将军”,因此质帝不久就被杀害,年仅八岁 。汉章帝曾孙刘志即位,是为汉桓帝。汉桓帝年少,因此继续由梁太后临朝执政。汉桓帝即位之初,梁冀势力庞大,其残害忠良,公饱私囊,无恶不作。汉桓帝对他暗中也颇为不满,延熹二年八月初十,汉桓帝与宦官谋划,派兵士包围梁宅,梁冀与妻子双双自杀,梁氏外戚势力土崩瓦解。后宦官成为新的权力中心,单超、徐璜、具瑗、左悺、唐衡五人被封为县侯;单超食邑两万户,后又封为车骑将军,其他四人各一万户,世称五侯。

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